药物使用者非常容易暴露在如艾滋病病毒、乙肝、丙型肝炎等经血液传播、性传播的病毒的危害中。许多国家的注射 药物使用者,因共用注射器具,极大的提高了艾滋病病毒的传播几率,导致疫情的快速扩散。

据估算,全球有1590万注射吸毒者分布在158个国家,这些国家基本都是中低收入水平国家。10%的艾滋病病毒是经由 药物注射传播,据此推算,全球至少有330万注射吸毒者是艾滋病病毒感染者或艾滋病人。妇女、青少年、流浪者、刚开始注射吸毒的人群和囚犯都是易感染艾滋的群体。

在有些地方,如西欧大部分地区、澳大利亚和新西兰,艾滋病病毒在注射吸毒者之间的传播率一直控制在5%以下(查看全文)。而在另一些国家,如阿根廷、巴西、爱沙尼亚、印度尼西亚、肯尼亚、缅甸、尼泊尔和泰国,艾滋病病毒在注射吸毒者间的传播率高达40%甚至更高。在加勒比地区、美国和拉丁美洲,已有证据表明,非注射吸毒,如吸食可卡因,与艾滋病病毒的性传播之间存在关联。

减低伤害”是指特定的政策和项目,目的是减低因使用管制药物导致的健康、社会和经济伤害。减低伤害是落实公共健康和人权原则的一项内容,以务实的态度解决与 药物使用有关的各种问题,不做道德评判。减低伤害还蕴含一个重要认识,即减小 药物市场、减少 药物使用不是 药物政策的的唯一或者最重要的目标。个人和社区应当获得信息和方法,以减少因 药物使用造成的危害。

许多干预行动都属于减低伤害的范畴。包括:减低 药物伤害知识的宣传(通常借助同伴组织的外展活动开展)、为 药物使用者提供增加安全性的服务,如针具及注射器交换项目,安全的注射工具、各种药物依赖治疗方法,包括提供阿片依赖治疗的替代药物、心理学干预或互助小组。针对增加危害、阻碍减低伤害行动开展或发挥作用、影响 药物使用者接受健康服务的法律、法规、政策,减低伤害行动还呼吁对其进行改革。

从20世纪80年代时起,社区和一些政府开始通过减低伤害的方法,控制不断蔓延的艾滋疫情在 药物使用者中的扩散。今天,减低伤害行动在世界93个国家和地区得到了支持。

尽管减低伤害的理念得到了广泛的认可,但在一些国际论坛上,这一议题仍存在争议性。许多国际机构赞同并支持这一理念,它们通过提供技术和资金,支持世界各地的政府和公民社会开展减低伤害项目。这些国际机构当中就包括联合国艾滋病规划署和人权理事会。然而,联合国麻醉药物委员会内部就减低伤害仍未达成共识,2009年发布的《 药物问题政治宣言》中并没有提减低伤害。26个国家对这一宣言投了反对票,因为它们认为,宣言文本中提到的“有关支持服务”就是指减低伤害。2010年3月,经过深入的讨论,联合国麻醉药物委员会再次拒绝将减低伤害纳入其一项关于艾滋病服务普遍可及的决议中。其他 药物控制机构,特别是国际麻醉药物管制委员会,至今一直对这一概念存在相当局限的理解,也不承认部分减低伤害行动的合法性。而联合国药物和犯罪问题办公室则试图将这一概念扩大,以将执法措施纳入减低伤害。但由于概念过于宽泛,使得这一概念几乎不具有任何意义。