为了减少非法毒品市场的规模,政府经常依赖于将毒品犯罪者监禁起来。他们希望这种惩罚将会减少毒品需求和国际毒品市场。结果,由于罪与刑不相适应的毒品法,强制性的最低刑适用和审前羁押机制,越来越多的人被逮捕和被送进监狱。这一战略与广泛和严峻的经济,健康和社会成本相关联,但其在减少参与非法毒品生产、贩运和使用的人口数量上却没有效果。

此人涉嫌持有注射器在乌克兰被捕
 
毒品政策对贯穿整个刑事司法系统的方方面面,包括立法者,法律执行,法院系统,惩教设施,以及缓刑和假释。一些政府现在开发出了替代监禁的战略。这些战略起着减少监狱毒品罪犯的人数的作用。逮捕、起诉和审判的分流机制被设计并在世界上传播开来,为的是减少刑事司法系统对于轻微的非暴力毒品犯罪的负担,从而确保了法院专注于高水平的和危险的罪犯。(更多信息,请阅读国际毒品政策联合会毒品政策指南第二章)。

尽管进行了这些关于减少监狱人口过剩的尝试,许多毒品罪犯还是最终被关在了监狱里,包括大量的毒品使用者。在被监禁期间,罪犯可能会面对大幅提升的危险比如艾滋病、肝炎和其它危害。所以在这些境况中,他们能获得充分的健康服务(包括伤害减少和以证据为基础的毒品依赖治疗)就变得尤为重要,正如联合国建议的那样。但是全世界仅有十个国家实现了针具交换项目,并且只有41个国家具有以监狱为基础的阿片类药物替代治疗方案。