Люди, употребляющие наркотики, особенно уязвимы к инфекциям, передающимся половым путем или через кровь, таким как ВИЧ-инфекция и гепатиты В и С. Совместное использование инъекционного оборудования повышает риск распространения ВИЧ-инфекции и приводит к дальнейшему развитию эпидемии ВИЧ-инфекции среди людей, употребляющих инъекционные наркотики, во многих странах. 

По оценкам, приблизительно 15,9 миллиона людей в 158 странах по всему миру употребляют инъекционные наркотики, особенно в странах с низким и средним уровнем дохода. Было подсчитано, что порядка 10% всех случаев инфицирования ВИЧ происходит через употребление инъекционных наркотиков, а в мире всего насчитывается до 3,3 миллиона людей, употребляющих инъекционные наркотики и живущих с ВИЧ. Особенно уязвимы к ВИЧ женщины, молодые люди, люди без места жительства, потребители-«новички» и заключенные. 

В некоторых регионах, таких как большая часть Западной Европы, Австралия и Новая Зеландия, распространенность ВИЧ-инфекции среди потребителей инъекционных наркотиков остается ниже 5% (подробнее об этом). И наоборот, в таких странах, как Аргентина, Бразилия, Эстония, Индонезия, Кения, Мьянма, Непал и Таиланд, распространенность ВИЧ среди потребителей наркотиков достигает 40% и выше. Кроме того, согласно исследованиям, проведенным в странах Карибского бассейна, США и Латинской Америке, существует связь между неинъекционным употреблением наркотиков (например, крэк-кокаина) и передачей вируса половым путем. 

Термин «снижение вреда» относится к политике и программам, направленным на сокращение медицинских, социальных и экономических последствий употребления контролируемых препаратов. Концепция снижения вреда базируется на рациональных основах общественного здравоохранения и прав человека с применением прагматичного и непредвзятого подхода к решению проблем, связанных с употреблением наркотиков. Сторонники снижения вреда убеждены, что общее сокращение масштабов распространения и употребления наркотиков является не единственной и даже не самой важной задачей наркополитики, и что людям и сообществам необходимо предоставить информацию и инструменты для снижения рисков, связанных с употреблением наркотиков.

К категории снижения вреда относятся самые разные мероприятия, в том числе следующие: распространение информации о том, как уменьшить риски, связанные с употреблением наркотиков (обычно посредством аутрич-работы равных консультантов); оказание услуг, способствующих сохранению здоровья людей, употребляющих наркотики – например, программы обмена игл и шприцев или организация мест для безопасных инъекций; а также различные варианты лечения наркозависимости, включающие опиоидную заместительную терапию, психологическую поддержку или группы взаимопомощи. Подходы снижения вреда также направлены на реформу законодательных, правовых и политических норм, усугубляющих наносимый потребителям наркотиков вред или препятствующих внедрению или эффективной работе программ снижения вреда и медицинских услуг для потребителей наркотиков. 

В 1980-х годах подходы снижения вреда были приняты сообществами и правительствами ряда стран в связи с растущей эпидемией ВИЧ-инфекции среди людей, употребляющих наркотики. Сегодня снижение вреда используют в своей политике и практике 93 страны и территории на каждом континенте мира.

Однако несмотря на широкое признание эффективности концепции снижения вреда, этот термин остается противоречивым для некоторых международных агентств. Снижение вреда одобряется и поддерживается рядом международных организаций, таких как ЮНЭЙДС и Совет по правам человека, предоставляющих правительствам и гражданскому обществу техническую и финансовую поддержку для внедрения программ снижения вреда по всему миру. Что касается Комиссии ООН по наркотическим средствам, среди ее членов не наблюдается консенсуса по вопросу снижения вреда, и этот термин не был включен в новую 10-летнюю Политическую декларацию по наркотикам 2009 года. Против этого возражали 26 государств, подписавших заявление о том, что они намерены трактовать предложенный в этом документе термин «необходимые поддерживающие услуги» как «снижение вреда». В марте 2010 года, после продолжительных дебатов, Комиссия снова отказалась включить снижения вреда в свою резолюцию по вопросу обеспечения всеобщего доступа к услугам по ВИЧ-инфекции. Другие учреждения по контролю над наркотиками, в частности, МККН, продолжают ограниченно воспринимать суть концепции снижения вреда и интерпретировать законность некоторых из его практик. С другой стороны, УНП ООН, наоборот, расширил этот термин, включив в него правоохранительные меры, что сделало его чрезмерно всеобъемлющим и практически лишенным смысла.