Выращиванием растительных культур для производства опия, героина, морфия и кокаина занимаются преимущественно малые фермерские хозяйства, расположенные в самых малоразвитых регионах мира, для которых характерны частые вооруженные конфликты и политическая нестабильность. Традиционные меры снижения поставок наркотиков из этих регионов были сфокусированы на принудительном уничтожении посевов опийного мака и коки. Репрессивные меры заставляли фермеров дислоцировать посевы в более отдаленные районы, часто со значительным ущербом для окружающей среды. Эти процессы были связаны с большими лишениями, такими как вынужденная миграция, бедность, голод и обострение вооруженных конфликтов, в то время как процесс культивации наркотических культур продолжал осуществляться.

В качестве альтернативы этим репрессивным мерам был разработан новый подход, поощряющий фермеров выращивать другие культуры. Изначально проект задумывался как простая мера по замещению культур (фермеров просили или обязывали выращивать «легальные» культуры вместо опийного мака или коки), однако опыт показал, что для обеспечения эффективности и устойчивости процесса необходимо внедрять более всеобъемлющую концепцию. Этот подход называется «Альтернативное развитие». За последнее десятилетие был достигнут значительный прогресс в осознании воздействия и уроков, относящихся к развитию сельских регионов произрастания опийного мака и коки. Накопленный опыт продемонстрировал, что концепция альтернативного развития может удовлетворить потребности целевых сельских сообществ и привести к сокращению масштабов выращивания «нелегальных» культур. 

Эффективное альтернативное развитие предусматривает интеграцию механизмов наркоконтроля в общую структуру программ в области развития, следующих принципу «слаженности в системе» (system wide coherence). Этот процесс должен проходить поэтапно. Для того чтобы фермеры и зависящие от них люди могли отказаться от выращивания «нелегальных» культур, необходимо создать для них необходимые условия, такие как кредитование и финансирование, обеспечение безопасности и защиты, развитие транспортных и дорожных систем для транспортировки товаров на рынки и тому подобное (следует отметить, что наркоторговцы предоставляют фермерам многие из этих услуг: вооруженную защиту, поставку зерна, выделение кредитов). В тех регионах, где меры реагирования ограничивались уничтожением незаконных посевов или выплатой специальных «налогов», позволявших избежать уничтожения, программы альтернативного развития не принесли должного эффекта. Для того чтобы эти меры были результативными, необходимо проводить в жизнь принципы добросовестного управления и развивать службы социальной, медицинской и образовательной поддержки.

IDPC выступает за то, чтобы помощь в целях развития оказывалась вне зависимости от сокращения уровня нелегальной культивации, с тем чтобы ликвидация посадок не осуществлялась до тех пор, пока малые фермерские хозяйства не обретут приемлемые и устойчивые источники средств к существованию, и чтобы программы вмешательства проводились поэтапно. Организации производителей сырья должны быть признаны и вовлечены в диалог и процессы принятия решений на всех уровнях, включая свои правительства, доноров и ООН. Программы вмешательства должны строиться на принципах защиты прав человека, разрешения конфликтов, ликвидации бедности, обеспечения безопасности человека и уважения к традициям, культуре и ценностям местного населения.