Наркополитика должна быть, в первую очередь, направлена на сокращение негативных последствий употребления и оборота наркотиков, а не на снижение масштабов употребления наркотиков и размера наркорынка.

В течение последних 100 лет страны уделяли значительное внимание вопросу снижения незаконного оборота наркотиков (в основном, при помощи карательных мер), рассчитывая, что это поможет уменьшить вредные последствия, связанные с наркотиками. Подобные попытки чаще всего оказывались неудачными и приводили к возникновению новых негативных явлений. Например, законы, криминализующие употребление наркотиков и хранение инъекционного оборудования, поощряют преследование полицией людей, употребляющих наркотики, в местах обмена шприцев.

В результате, потребители воздерживаются от посещения необходимых им программ профилактики ВИЧ-инфекции и гепатита, что способствует дальнейшему распространению этих заболеваний в данной целевой группе. Результаты научных исследований свидетельствуют, что политика и программы, открыто направленные на снижение конкретных вредных последствий, более эффективны, чем программы, стремящиеся к глобальной цели –«создать общество без наркотиков».

Термин «снижение вреда» часто относится к мерам по охране здоровья, включая программы обмена шприцев, профилактики и лечения наркозависимости и к другим программам социальной поддержки, однако такие программы также включают меры снижения широкого круга негативных последствий, связанных с наркотиками, для человека, сообщества и населения в целом. Поэтому снижение вреда является прагматичным подходом, согласно которому общее снижение объема оборота и употребления наркотиков является не единственной, и даже не главной задачей наркополитики. В данной связи правительства должны начать с оценки того, какие из негативных последствий, связанных с наркотиками, имеют наиболее разрушительное воздействие на общество. Это необходимо для разработки и осуществления эффективной наркополитики.